ADN

Le mode de vie sédentaire, venu du Proche-Orient, s'est étendu à l'Europe du Sud par la voie maritime.

Tout le monde ou presque s'accorde à le dire : le nouvel âge de pierre a démarré il y a 12.000 à 10.000 ans au Proche-Orient, dans une région appelée le Croissant fertile (de l'Égypte du Nil jusqu'à la Mésopotamie du Tigre et de l'Euphrate, en Anatolie, et jusqu'au golfe Persique). C'est là que commence la révolution du néolithique, avec son cortège de profondes mutations techniques, économiques et sociales, qui s'étendront ensuite à toute l'Europe.

Les hommes changent de mode de subsistance, passant d'une exploitation directe de ce que la nature offre par la chasse et la cueillette à une organisation basée sur l'agriculture et l'élevage, impliquant des formes plus développées de sédentarisation. La culture des fermiers-éleveurs s'étend par deux routes principales, l'une vers l'Europe centrale et le nord (par le Danube), l'autre vers l'ouest le long des côtes méditerranéennes.

Mais s'agit-il d'une migration de personnes ou d'une diffusion culturelle, de proche en proche, du nouveau mode de vie ? Une étude menée par une équipe internationale, basée sur des analyses génétiques, montre qu'il y a bien eu migration physique de populations le long des côtes méditerranéennes depuis le Proche-Orient vers l'Europe du Sud (publiée dans les Proceedings of the National Academy of Sciences).

Les chercheurs ont donc, d'une part, analysé des échantillons de 202 personnes âgées d'au moins 70 ans et dont les quatre grands-parents étaient originaires de la même zone, depuis la Cappadoce et la Crète jusqu'au pays Basque. D'autre part, ils ont comparé leurs analyses avec des échantillons venus d'Europe centrale, du Nord et d'Afrique du Nord. En tout, plus de 1.000 personnes issues de 32 groupes différents. Ils ont pu, grâce à des méthodes sophistiquées, montrer qu'il existait bien un flux de gènes de l'est vers l'ouest le long de la Méditerranée.

«Ces études demeurent très difficiles à lire et à interpréter en raison de la complexité de l'histoire des peuplements depuis la préhistoire, estime Olivier Lemercier, du département d'histoire de l'art et d'archéologie à l'université de Bourgogne. Les brassages de populations ont été très importants, nombreux et fréquents dans certaines régions. Établir l'histoire du peuplement à partir de la répartition ADN actuelle est probablement encore plus difficile que de travailler sur les langues préhistoriques disparues à partir des langues actuelles et de leur distribution.»

Car les hommes du néolithique se sont mélangés à ceux déjà présents sur ces territoires depuis 35.000 à 40.000 ans, des chasseurs-cueilleurs du paléolithique. «Mais nos analyses montrent que si les côtes du nord de la Méditerranée ont servi de corridor pour la migration d'est en ouest du néolithique , précise Peristera Paschou, l'un des auteurs de l'étude, elle a servi de barrière entre l'Afrique du Nord et le sud de l'Europe, puisqu'il n'y a que très peu de mixage génétique.»

Il n'en reste pas moins que de nombreux spécialistes pensent qu'il ne s'agit pas d'une colonisation unique à un moment donné, mais très probablement de plusieurs migrations successives sur quelques siècles ou plus, qui n'ont pas nécessairement affecté les mêmes régions systématiquement ni selon les mêmes routes exactement.

«Ce qui nous en apprendra plus sur toutes ces questions à partir des analyses génétiques concerne l'étude de l'ADN ancien, soutient Olivier Lemercier. C'est plus compliqué pour des raisons de conservation, de contamination et en raisdon du faible nombre des échantillons archéologiques étudiables, mais c'est sans doute l'avenir de la recherche. Ces aspects m'intéressent particulièrement, et je participe actuellement à une recherche pour comprendre comment, il y a 2.500 à 200 ans, un même type de vase s'est répandu à travers toute l'Europe. »

Jean-Luc Nothias (Le Figaro du 12 juin 2014)

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